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  • Pedro F.

La historia de Travis Kalanick, el Co-fundador de Uber, la startup privada de mayor valor en el mund


Hace 10 años Travis Kalanick lanzó en San Francisco una startup llamada UberCab que posteriormente pasaría a llamarse Uber. La tecnología disruptiva, su crecimiento explosivo y la controversia constante son algunas de las características de esta que compañía que es una de las más populares que nació en la última década. Uber con tan solo 10 años de fundada ha sido considerada la startup privada de mayor valor en el mundo. Ahora Uber es un gigante global y una de las compañías más exitosas de Silicon Valley y una de las más contenciosas. El valor de la compañía está valuado por encima de los $100 mil millones de dólares. Uber hoy en día se valora más que la capitalización de mercado de Ford y General Motors. Se espera que su lanzamiento a bolsa sea entre los meses de Mayo y Junio de 2019, la fecha exacta aún se desconoce ya que la compañía aún tiene preparativos finales que tratar. Actualmente su Co-Fundador Travis Kalanick de 42 años, posee una fortuna estimada en $5.8 mil millones de dólares según Forbes.

Travis Cordell Kalanick nació el 06 de Agosto de 1976 en Los Ángeles, California. Hijo de Donald Edward Kalanick y Bonnie Horowitz Kalanick, creció en un suburbio de Los Ángeles y cuando era un niño, quería ser un espía pero a la vez tenía un fuerte interés por las computadoras y aprendió a escribir códigos cuando estaba en la secundaria. Lamentablemente, durante su etapa escolar sufría de bullying departe de estudiantes mayores y él cuenta que juró nunca más sería rechazado por nadie.

Desde temprana edad tenía iniciativa para los negocios, Kalanick brevemente siguió los pasos empresariales de su madre, quien fue una vendedora minorista. Durante su adolescencia, Kalanick iba de puerta en puerta vendiendo cuchillos de la marca Cutco.

Estudió Ingeniería Informática en la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA), pero la abandonó en 1998 para fundar, junto a otros amigos Scour, Inc., un motor de búsqueda en internet que permitía compartir archivos, incluso películas y música en línea. La compañía se hizo popular rápidamente pero fue demandada por infracciones de derechos de autor. Finalmente Scour se declaró en bancarrota en el 2000.

De forma increíble se recuperó rápidamente de la bancarrota y para el 2001 había fundado otra compañía, se trataba de Red Swoosh (empresa especializada en intercambio de archivos por internet). Afortunadamente en 2007 pudo vender esta compañía a Akamai Technologies por casi $19 millones de dólares. Kalanick pasó su primer año como millonario viajando por todo el mundo. Logró visitar España, Japón, Grecia, Islandia, Groenlandia, Hawai (dos veces), Francia (dos veces), Australia, Portugal, Cabo Verde y Senegal. Posteriormente estuvo desenvolviéndose como un business angel financiando nuevas empresas prometedoras.

La historia de Uber comenzó en 2008, en París, cuando Travis Kalanick y Garrett Camp, asistían a “LeWeb”, una conferencia tecnológica anual que The Economist describe como el lugar "donde los revolucionarios se reúnen para planear el futuro". Los rumores dicen que el concepto de Uber nació aquella noche después de la conferencia y Kalanick junto a su amigo Camp tuvieron problemas para tomar un taxi. Vale agregar que, también existía el rumor de que Kalanick tenía cierta aversión al uso de taxis debido a una mala experiencia años antes en donde tuvo una discusión con el conductor y saltó del auto en movimiento.

Inicialmente, la idea era un servicio de limusina part-time que se pudiera solicitar a través de una aplicación. Sin embargo, después de ese día cada uno tomó caminos por diferentes y no fue hasta cuando Camp regresó a San Francisco obsesionado aún con la idea y compró el dominio UberCab.com.

Es importante tener en cuenta que como ya se mencionó antes, en el 2007, ambos hombres habían vendido sus respectivas empresas que fundaron durante su etapa universitaria. Kalanick vendió Red Swoosh a Akamai Technologies por $19 millones, mientras que Camp vendió StumbleUpon a eBay por $75 millones. Camp seguía siendo el CEO de StumbleUpon, pero comenzó a trabajar en un prototipo para UberCab como un proyecto paralelo. Para el verano de ese año, Camp había persuadido a Kalanick para que se uniera a UberCab (finalmente luego se llamaría únicamente Uber). Juntos fundaron Uber en 2009 en San Francisco, Estados Unidos.

El servicio se probó en Nueva York a principios de 2010 con solo tres autos y el lanzamiento oficial tuvo lugar en San Francisco en mayo de ese mismo año. La facilidad y simplicidad de pedir un automóvil impulsó la creciente popularidad de la aplicación. Con el toque de un botón, un traslado en taxi podría ser ordenado. El GPS identificaría la ubicación y el costo se cargaría automáticamente a la tarjeta en la cuenta del usuario. En 2011, Uber se internacionalizó y se lanzó en París, su primera ciudad no estadounidense. Por desgracia, a medida que la compañía se expandía, Kalanick ganaba una reputación de ser una persona muy agresiva.

El 2011 fue un año crucial para el crecimiento de Uber. A principios de ese año, la compañía recaudó una ronda de financiamiento Serie A de $11 millones liderada por Benchmark Capital y se expandió a Nueva York, Seattle, Boston, Chicago, Washington DC y al extranjero en París. En diciembre, en la Conferencia “LeWeb” de 2011, Kalanick anunció que Uber recaudó $37 millones en fondos de la Serie B de Menlo Ventures, Jeff Bezos y Goldman Sachs. Para el 2012 Uber ya operaba en 66 países y en más de 360 ciudades.

Los problemas tampoco se hicieron esperar. La empresa batalló ferozmente contra la industria de taxis y a menudo se encontró en desacuerdo con diversos reguladores y autoridades. En 2014 los taxistas en las principales ciudades europeas, como Londres, París, Berlín y Madrid, organizaron protestas de gran envergadura contra Uber exigiendo la supervisión gubernamental y otros servicios de viaje que dependían de conductores privados no regulados. Las compañías de taxis afirmaron que, dado que Uber evita sus costosos derechos de licencia y evita las leyes locales, se crea una competencia desleal. Además en Tailandia, los Países Bajos y varios otros países y ciudades, Uber se enfrentó a prohibiciones totales o parciales, y varios tribunales dictaminaron que las prácticas de Uber constituían competencia desleal.

Por otro lado, se supo que en Nueva York Uber había cobrado erróneamente una comisión de conductores basada en las ganancias antes de impuestos en lugar de las ganancias después de impuestos, esto representa un costo de decenas de millones de dólares para los conductores de Nueva York. La compañía dijo que era un error contable y se comprometió a pagarle a sus conductores lo más rápido posible. El problema plantea dudas sobre la imparcialidad de quién termina pagando los impuestos. Los grupos de defensa de los conductores han argumentado durante algún tiempo que Uber está evitando pagar impuestos a costa de sus conductores. A pesar de los vientos en contra, Kalanick se mantuvo concentrado en la expansión internacional. Como parte de su estrategia para mitigar la oposición, la compañía contrató a David Plouffe, un estratega político y corporativo de alto perfil que trabajó en la campaña presidencial de 2008 de Obama.

Uber utiliza un algoritmo automatizado para aumentar los precios en función de la oferta y la demanda en el mercado. En la víspera de Año Nuevo de 2011, los precios se dispararon hasta siete veces más de lo usual, esto generó comentarios negativos de los usuarios. En una segunda oportunidad, el aumento de precios provocó indignación nuevamente, esta vez fue durante una tormenta de nieve en Nueva York en diciembre de 2013.

Ese mismo año, 2013, Uber comenzó a operar notablemente en China, pero en medio de una dura competencia y redadas gubernamentales, en 2016 se anunció que UberChina estaba siendo adquirida por su rival Didi Chuxing.

Uber no es una compañía pública (es decir, aún no cotiza en bolsa, se espera que lo haga en los próximos meses de este año) y no está obligado a reportar sus ganancias públicamente, pero en abril de 2017, Uber mostró sus finanzas por primera vez y reportó una pérdida global de $3.8 mil millones respecto al año 2016. Esto incluye las pérdidas de su negocio en China, que se vendió en 2016, sin ella, las pérdidas ajustadas netas fueron de $2.8 mil millones.

Desde siempre, la competencia entre Uber y su rival más cercano, Lyft, ha sido feroz. En 2014 ambas empresas afirmaron que sus conductores y sus empleados se dedicaban sabotear los servicios la una de la otra llamando y cancelando los viajes. Kalanick también admitió abiertamente que trató de socavar los esfuerzos de recaudación de fondos de Lyft.

El 2017 fue otro año difícil para Uber. Los problemas comenzaron en febrero cuando una ex ingeniera de Uber llamada Susan Fowler, expuso a la compañía por su cultura sexista en una publicación de blog de 3.000 palabras. Se alegó que la cultura corporativa de Uber era altamente hostil, sexista y bastante ofensiva para la mayoría de las personas. La publicación rápidamente se hizo viral y algunos empleados de alto nivel fueron despedidos o renunciaron por motivos relacionados con las acusaciones en los meses siguientes. Luego de la publicación del blog, la junta solicitó una investigación interna que se conoció como la "Investigación del Titular". La investigación resultó en 47 recomendaciones destinadas a mejorar la cultura y el ambiente laboral, y, el despido de más de 20 funcionarios.

Pero desde entonces, la compañía ha sido golpeada por un aluvión aparentemente interminable de malas noticias. El New York Times publicó un informe de bomba en el que se afirmaba que los presuntos empleados consumían cocaína durante un retiro de la compañía y que había que despedir a un gerente después de buscar a varias mujeres.

Luego, un video sorprendió a Kalanick perdiendo la calma en una discusión con un conductor de Uber en el Super Bowl. El conductor lo confrontó por las tarifas reducidas y el co-fundador respondió de manera muy agresiva.

Kalanick emitió una disculpa y dijo que buscaría ayuda de liderazgo mediante la contratación de un COO. Kalanick anteriormente solo usaba Uber para desplazarse y ocasionalmente manejaba para el mismo Uber, desde entonces ha contratado a un conductor privado. Finalmente el 21 de junio de 2017, Kalanick renunció después de una revuelta de accionistas.

Al igual que Google, Apple Inc. y Tesla Motors, Uber también se está preparando para un futuro de autos sin conductor. Sin embargo Waymo de Alphabet Inc. (la principal subsidiaria de Google) demandó a Uber por el robo de la tecnología de conducción autónoma alegando que un ex empleado entregó esos secretos robados. Ese caso se resolvió a principios de 2018. Google afirma que Uber trazó un "esquema de encubrimiento" con el antiguo empleado de Google, Anthony Levandowski, para robar la tecnología crucial de auto-conducción de Google.


Uber tuvo otro gran problema en marzo de 2018, cuando un auto con “auto golpe”, falló y atropelló a un peatón, lo que provocó que la compañía suspendiera temporalmente todas las pruebas. En mayo de 2018, Uber anunció que detendría su programa de pruebas de Arizona pero lo conduciría a otra parte. En julio de 2018, los autos de auto conducción de Uber hicieron su regreso a Pittsburgh. En ese mismo mes, Uber anunció que está invirtiendo en la compañía de alquiler de scooters llamada Lime, junto con Google Ventures, de propiedad de Alphabet Inc. Lime fue fundada en 2017, estos scooters ligeros están disponibles para alquilar en diversas ciudades y los clientes los dejan en la acera para el siguiente usuario.

Finalmente se cree que cuando Uber empiece a negociar sus acciones en la bolsa de valores de Nueva York entre mayo o junio, capte al menos más de $120 mil millones de dólares convirtiéndose de esa manera en la mejor oferta pública inicial (IPO) que haya visto el mercado hasta ahora. Con esas estimaciones el IPO de Uber podría superar a la de Facebook en el 2012 con $104 mil millones de dólares y la de Google en 2004 por $23 mil millones de dólares, en la que sería una de las mayores ofertas iniciales en la historia del NYSE. Pero no todos están muy entusiasmas con la inminente salida a bolsa de Uber ya que los conductores de siete ciudades de Estados Unidos: San Francisco, San Diego, Los Ángeles, Chicago, Minneapoles, Filadelfia y Washington están organizando un paro laboral con el objetivo de llamar la atención por la falta de beneficios y las recientes reducciones salariales.

Actualmente Kalanick tiene 42 años y una fortuna estimada en $5.8 mil millones de dólares según Forbes y Uber opera en casi 600 ciudades de todo el mundo. La personalidad de Kalanick, descrita por quienes lo conocen, es la de una persona temerario y arrogante, a veces, ha sido la razón por la que Uber ha tenido tanto éxito, pero también ha resultado contraproducente para Kalanick y Uber en general.


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