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  • Pedro F.

Frederick Smith, fundador de FedEx, un ejemplo de que la perseverancia te lleva al éxito


Federal Express, o mejor conocida como FedEx fue fundada por Frederick Smith en 1971. Actualmente es una empresa referente en la logística internacional y fue el primer operador global de logística del mundo y cambió la industria del transporte para siempre. La historia de esta empresa está basada en esfuerzo y convicción por un concepto por el que nadie creía. Smith desarrolló la idea mientras era un alumno de la Universidad de Yale. Elaboró un estudio sobre la necesidad de un servicio de entrega rápido y confiable. Su profesor quedó impresionado con la idea pero consideró que la idea no era aplicable en el mundo real y por dicha razón le colocó una calificación desaprobatoria.

Frederick Wallace Smith, nació el 11 de agosto de 1944 en Marks, Mississippi, EE. UU. en el seno de una familia acomodada. Hijo de Frederic C. Smith y Sally Smith. Su padre fue un exitoso hombre de negocios que fundó Dixie Greyhound Lines, una empresa dedicada al transporte y también una cadena de restaurantes llamada Toddle House. Su padre murió cuando tenía 4 años de edad pero afortunadamente, había ganado suficiente dinero para asegurarse que su familia tuviera una vida cómoda. Sin embargo, pasaría mucho tiempo antes de que los niños vieran su herencia. Preocupado por el hecho que sus hijos mal gasten su fortuna y desperdicien sus vidas y talentos, depositó todo su dinero en un fideicomiso que les sería entregado al cumplir los 21 años de edad.

Durante su niñez padeció del síndrome de Legg-Calvé-Perthes, que es un trastorno que aparece en la infancia y que ocurre cuando se interrumpe temporalmente la irrigación sanguínea a la cabeza femoral de la articulación de la cadera, y el hueso comienza a morir. Esta condición lo llevó a usar aparatos ortopédicos y caminar con la ayuda de muletas durante la mayor parte de su juventud. Afortunadamente, para cuando Fred tenía 10 años, había superado la condición y como estudiante de secundaria, jugaba al fútbol y al baloncesto en el equipo deportivo de la escuela. Su madre trabajó diligentemente para desarrollar su autoestima y lo alentó a participar en todo tipo de actividades físicas.

Fred Smith comenzó un pequeño estudio de grabación llamado Ardent Records cuando aún era un estudiante de secundaria. El estudio logró grabar R&B y Rock para bandas locales. Dejó la compañía para asistir a la universidad en 1962. Los demás socios continuaron dirigiendo el negocio que se convirtió en un estudio conocido a nivel nacional, grabando y mezclando la música de varios artistas famosos.

Fred estudió una licenciatura en Artes y Ciencias en la Universidad de Yale. Cuando Fred Smith asistió a la universidad, se unió a una organización secreta llamada Skull and Bones Society. Mientras era miembro del grupo, desarrolló una amistad con el senador John Kerry. También llegó a conocer a George W. Bush. Él y Bush solo eran conocidos, pero Smith tenía una estrecha amistad con Kerry.

En la década de 1960, mientras era alumno de la Universidad de Yale, Fred Smith escribió un artículo sobre la necesidad de un servicio de entrega confiable. Su profesor quedó muy impresionado y respondió: "El concepto es interesante y está bien formado, pero para ganar más que una 'C', la idea debe ser factible". Es decir, su profesor consideró que su brillante idea era una ilusión y no aplicable en el mundo real y por tal motivo le asignó una calificación baja. Este incidente proporcionó el germen de una idea que más tarde llevó a Smith al éxito. La idea de Smith se quedó con él, aunque pasarían unos años más antes de que tuviera la oportunidad de probarlo varios años después, a través de una combinación de pensamiento innovador, carisma desenfrenado y determinación absoluta, Smith usaría este concepto "interesante pero no factible" para fundar la primera compañía de entrega nocturna del mundo y cambiar la industria del transporte para siempre.

Después de graduarse en 1966, Smith sirvió con los marines de EE. UU. durante la guerra de Vietnam hasta 1970 en donde recibió una educación muy diferente. En una entrevista de 1998 para la revista Fortune, Smith comentó: "Como líder de pelotón en Vietnam, estaba a cargo de un grupo de jóvenes que provenían de orígenes muy diferentes del que yo venía: trabajadores del acero, conductores de camiones, gente de estaciones de servicio". "La experiencia me dio una perspectiva muy diferente de la que tiene la mayoría de las personas que terminan en puestos de alta gerencia (…) y lo que se debe hacer para tratar de ser justos con esas personas. Gran parte de lo que FedEx ha podido lograr se basó en las lecciones que aprendí en el Cuerpo de Marines". Después de dos temporadas de servicio, Smith dejó Vietnam cansado de la destrucción y ansioso por concentrar su energía en construir en lugar de demoler. Logró ser condecorado con dos Corazones Púrpuras y alcanzó el rango de capitán.

Él había imaginado un sistema integrado de aviones y camiones. Smith eligió el nombre de Federal Express porque intentaba obtener un contrato del sistema de la Reserva Federal para el transporte de cheques para la agencia. A pesar de que tuvo algunas conexiones políticas desde sus días de universidad, no tuvo éxito en obtener un contrato con ellos. Conservó el nombre, y así es como comenzó FedEx. Fue mucho más allá de un servicio de mensajería de cheques y se expandió a una compañía que entrega todo, desde un paquete o carta de tamaño de documento liviano hasta artículos pesados ​​de carga; pero sus inicios no fueron fáciles.

Originalmente, Smith quería hacer un trabajo por contrato para el Sistema de la Reserva Federal, transportar, clasificar y reencaminar los cheques. Su plan de negocios requería una flota de aviones que recogieran los paquetes para la entrega. Los aviones y la carga se volarían por la noche, cuando el tráfico aéreo era mínimo. Los paquetes se dejarían caer en una ubicación central o centro, donde se clasificarían. Desde allí, se enviarán a sus destinos dentro de un período de 24 horas. Smith eligió a Memphis como la ciudad principal por su ubicación central, clima moderado y recursos laborales. Smith también quería que la compañía tuviera sus propios aviones para evitar las regulaciones federales de envío.

A pesar de las propuestas de Smith, que calculó que habrían ahorrado al sistema bancario de la nación norteamericana un estimado de $3 millones por día, muchas instituciones financieras, aunque estaban interesadas, no estaban convencidas de que las ideas de Smith pudieran realizarse de manera realista. Sobre el papel, el sistema de entrega era simple y práctico. Sin embargo, hubo muchos problemas que superar para que funcione. Financieramente, el negocio requería una enorme cantidad de dinero para aviones, pilotos y seguros. Smith también necesitaba diseñar un sistema de transporte que no solo pudiera vincular dos partes del país, sino que también garantizara que los paquetes que iban y venían podían entregarse dentro del plazo prometido de 24 horas, algo que nunca se había intentado antes en la entrega de carga. Aunque Smith no pudo convencer a la Reserva Federal de que su plan funcionaría, decidió gastar dinero en una campaña publicitaria intensiva para persuadir a cualquier otra persona que pudiera estar interesada en tal empresa.

El 18 de junio de 1971, Smith, de 27 años de edad, creó Federal Express Corporation. Sus fondos iniciales consistían en $91 millones de capital de riesgo, además de su propia herencia de $4 millones de dólares. Frederick Wallace (Fred) Smith volvió a tomar su idea universitaria: entregar paquetes de manera confiable durante la noche. Con la creación de Federal Express Corporation, Smith no solo ofreció una alternativa al correo y servicios de entrega más tradicionales y más lentos, sino que también creó una nueva industria. Smith se decidió a hacer funcionar su idea universitaria y para hacerlo ideó un plan para crear un sistema integrado de transporte aéreo y terrestre en el que los paquetes de todo el país serían enviados a un punto central, o "hub", ordenados, y luego enviados de nuevo por rutas específicas, o "radios" a sus destinos. Bajo este sistema de "centro y radios", los vuelos se harían en la noche, cuando los aviones estaban en la mayoría de los casos vacíos. Los aeropuertos utilizados estarían en ciudades importantes, y los camiones llevarían los paquetes a sus destinos finales, ya sea en esas ciudades o comunidades más pequeñas.

También fue necesario ir a Wall Street para reunir el capital que necesitaría para comprar la flota de aviones vitales para su plan. "Fui un poco ingenuo en todo esto", confiesa en una entrevista de la revista Nation's Business. "Pensé que habría canastas de cheques de inmediato". No había nada de eso, pero Smith se mantuvo firme y persistente. Su carisma y el conocimiento que obtuvo tras varios años de estudiar la industria del transporte aéreo (tanto en el ejército en Vietnam como posteriormente en los Estados Unidos) impresionaron a los inversores, y para fines de 1972, había logrado recaudar $80 millones de dólares en préstamos e inversiones de capital.

Comenzó a operar con 14 jets Falcon que daban servicio a 25 ciudades. Inicialmente el negocio era lento, los primeros dos años de Federal Express fueron sombríos. Durante su primera noche, FedEx envió solo 186 paquetes en sus 14 aviones Falcon con destino a 22 ciudades. Dentro de los primeros tres meses de operación, la compañía perdió casi un tercio de su efectivo inicial. No era raro que los conductores de Federal Express buscaran en sus propios bolsillos para pagar la gasolina.

Al principio, Federal Express tuvo problemas, en gran parte debido al aumento de los costos del combustible y perdió casi $30 millones de dólares en sus primeros 26 meses. Debido a la rápida inflación de los precios del combustible, los costos superaron los ingresos y, a mediados de 1974, FedEx estaba perdiendo más de $1 millón al mes. La compañía también perdió dinero debido a los altos costos de publicidad (Smith creía que la publicidad era esencial para la supervivencia de su compañía). Incluso las hermanas de Smith también presentaron una demanda contra su hermano por malversación de sus fondos fiduciarios.

Smith pidió a sus inversionistas decepcionados más dinero para mantener la compañía a flote, pero se negaron. La bancarrota era una posibilidad. Luego el destino intervino; mientras esperaba un vuelo desde Chicago a Memphis después de haber sido rechazado por pedir más capital, Smith impulsivamente tomó un vuelo a Las Vegas, donde ganó $27,000 dólares jugando blackjack. "Los $ 27,000 no fueron decisivos, pero fue un presagio de que las cosas mejorarían", dice Smith. Y de hecho lo hicieron; volviendo a su búsqueda de fondos, recaudó otros $11 millones de dólares.

En 1978 FedEx se hizo pública saliendo a cotizar en bolsa, y en 1980 Los ingresos aumentaron a $415.4 millones y las ganancias aumentaron a $38.7 millones. Federal Express comenzó a ofrecer servicios intercontinentales en 1984 y, a principios del siglo XXI, la empresa operaba en unos 220 países. Sus numerosas innovaciones incluyeron la introducción de buzones (1975) y el seguimiento en línea de paquetes (1994). Para 1999, la compañía se había convertido en el primer exportador nocturno del mundo y entrega más de 3 millones de paquetes a casi 210 países cada día laborable.

Un ingrediente clave en el éxito de Federal Express ha sido una filosofía corporativa que hace hincapié en tratar a sus trabajadores de manera justa. Los gerentes están cuidadosamente capacitados para fomentar el respeto de todos los empleados y se monitorea su desempeño. Los gerentes son evaluados anualmente por los jefes y los trabajadores para garantizar buenas relaciones entre todos los niveles de la empresa. Fred Smith cree que el trato justo infunde la lealtad de la compañía, y la lealtad de la compañía siempre vale la pena. La raíz del éxito de la empresa fue la probada y verdadera filosofía de Smith: personas, servicio, ganancias (P-S-P). Con ese fin, Smith trabajó arduamente para ser accesible para sus empleados y clientes con un estilo de gestión que combinaba visión, toma de riesgos, un sentido de comunidad y un enfoque firme. Por ejemplo, durante la década de 1990, cuando los trabajadores de UPS se declararon en huelga, miles de empleados de FedEx trabajaron varias horas para procesar los 800,000 paquetes adicionales que inundaron los centros de FedEx. Smith recompensó a sus empleados con bonos especiales mientras sacaba 11 anuncios de periódico de página completa para agradecerles por su arduo trabajo. Cuando terminó la huelga, FedEx había ganado aproximadamente dos puntos porcentuales de participación de mercado de UPS, aumentando su participación en el mercado de transporte expreso a más del 43%. El mercado de valores respondió a las ganancias de FedEx. A lo largo del año, el precio de las acciones de la compañía aumentó en casi un 70%.

Smith dice que aprendió más leyendo libros de historia que leyendo textos de liderazgo moderno. Las tendencias y los patrones a menudo se repiten y él, ávido lector, se interesó por la historia. Aquí es donde obtuvo sus conocimientos sobre las mejores estrategias de liderazgo. Aprendió más del pasado y de los hombres que pusieron en práctica sus estrategias que de los textos educativos.

Para el 2004, FedEx estaba entregando a 210 países utilizando más de 600 aviones, 46,000 vehículos y 141,000 empleados. Pero Federal Express y Smith no solo ofrecían entregas rápidas y confiables a clientes de todo el mundo. Su persistencia dio sus frutos generosamente: FedEx creció hasta convertirse en la primera compañía estadounidense en mostrar un beneficio de $10 mil millones.

Smith ha recibido numerosos honores por su trabajo en la comunidad empresarial. Es miembro del Salón de la Fama de la Aviación, y recibió el Premio de Liderazgo Estratégico Peter F. Drucker en 1997. Fue nombrado "CEO del año" en 2004 y "Persona del año". Smith se ha desempeñado como "presidente de la Junta de Gobernadores de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo", así como presidente de la "Fuerza de Tareas de Seguridad de la Mesa Redonda de Negocios", Smith se desempeñó también como presidente del Consejo Empresarial francés-estadounidense. Mientras tanto, FedEx sigue siendo una de las compañías más condecoradas de la revista Fortune.

La principal innovación de FedEx fue la entrega en 24 horas de la noche a la mañana. FedEx usó el sistema "hub-and-radios", que Smith acredita a Delta Airlines, para maximizar la efectividad de su flota de aviones y camiones.

Fred Smith nunca ha permitido a FedEx descansar sobre sus laureles. La mejora continua es uno de sus principios de gestión fundamentales. Hoy en día, FedEx Corporation es el proveedor de transporte express líder en el mundo. Más de 400,000 miembros del equipo de FedEx en todo el mundo colocan una flota de 656 aviones y más de 150,000 vehículos motorizados, entregando más de 12 millones de paquetes todos los días hábiles a más de 220 países y territorios. En 2016, los ingresos anuales de FedEx superaron los $ 50 mil millones.

La compañía ahora genera $65 mil millones en ingresos anuales. En el 2015 FedEx anunció que se convertirá en el principal patrocinador de la UEFA Europa League, una de las mayores y más prestigiosas competiciones europeas de fútbol. En 2016 FedEx Express adquiere TNT, lo que refuerza su plataforma europea de transporte terrestre y amplía su alcance en la zona.

Las ventas siguen aumentando incluso con la competencia en aumento (por Ej. Amazon). Actualmente Smith está ubicado en el puesto 478 de los multimillonarios del 2019 con una fortuna en torno a los $4 mil millones de dólares y en el puesto 123 de los estadounidenses más ricos.


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