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  • Pedro F.

Ren Zhengfei, fundador de Huawei, empresa tecnológica líder en China y una de las compañías de telec


La mayoría de las compañías tecnológicas se han caracterizado por ser iniciadas por adolescentes sin embargo, la historia de Huawei comienza con un hombre de 43 años que fundó una de las firmas tecnológicas más grandes del mundo. En muchos sentidos, es una historia clásica de éxito empresarial en la que se lucha contra las probabilidades. Encontrar formas de construir su mercado alrededor de jugadores internacionales más establecidos, superar fallas de productos y amenazas financieras y todo lo demás que tuvo que superar Ren Zhengfei lo ha convertido en uno de los empresarios más admirados de China. Los escépticos dicen que Huawei es simplemente un fabricante de productos de bajo costo. Sus precios suelen estar entre un 20 y 30% por debajo de sus equivalentes de multinacionales occidentales. Huawei subraya que a lo que se dedica es a ofrecer la mejor calidad a un precio más bajo. Actualmente, la compañía provoca dudas sobre sus vínculos con el ejercito y el gobierno chino y que en reiteradas oportunidades han negado que Huawei realice actividades de espionaje.

Ren Zhengfei nació el 25 de Octubre de 1944 en la provincia de Guizhou. Sus padres trabajaban como maestros en una escuela local. En 1963 ingresó al Instituto Chongqing para estudiar Ingeniería Civil y Arquitectura. Después de graduarse trabajó en la industria de la construcción hasta 1974 y antes de fundar su compañía se unió al cuerpo de Ingeniería Militar donde permaneció hasta que dicha unidad de disolvió.

En los años 60’s, después de obtener su título de ingeniero, Ren Zhengfei comenzó su carrera como ingeniero civil. Pero las perspectivas de trabajo resultaron precarias en una China sacudida por la agitación de la Revolución Cultural. En 1974, a los 30 años de edad, se unió al Ejército Popular de Liberación de China como ingeniero. Aparentemente nadie quería trabajar en la zona remota del centro de China y el gobierno se vio obligado a enviar al ejército para llevar a cabo la construcción de una planta. Ren Zhengfei dice que se unió al ejército chino "por casualidad". Esta es su historia, según Zhengfei, en la década de los 70´s la tela se racionó, lo que llevó al gobierno a construir una fábrica de tela sintética. Debido a que la fábrica estaba ubicada en medio de la nada, muy pocos trabajadores estaban dispuestos a trabajar en el proyecto. Entonces el gobierno llamó a los militares, que a su vez acorralaron a cualquiera con educación universitaria para que fuera a ayudar. "Así fue como entré en el ejército", dijo Zhengfei. Encontró una carrera en el ejército, a la que calificó de "fortuita" y llegó a ser ascendido como Director Adjunto.


En 1983, a los 39 años de edad, se retiró del ejército e ingresó a trabajar para la Shenzhen South Sea Oil Corporation sin embrago, no estaba satisfecho con su trabajo y decidió fundar Huawei con tan solo 21,000 Yuanes Chinos (aproximadamente 3,000 dólares de la época) en 1987 (11 años después que se fundara su principal rival, Apple (1976)).

Con una estrategia que consistía en evitar las dificultades mientras buscaba oportunidades en aquellos nichos que el Estado dominante chino dejó abiertos, Ren Zhengfei se convirtió en dueño de empresas muy importantes durante los 80 y los 90’s, cuando China comenzaba a abrirse a las fuerzas del mercado. Adoptó y aplicó las estrategias del presidente Mao, "Usar el campo para rodear y finalmente capturar las ciudades", es una de las estrategias comerciales de Ren Zhengfei. Al notar lo difícil que era vender en las grandes ciudades costeras de China, donde los fabricantes de equipos estatales y los vendedores extranjeros reinaban, Huawei se enfocó en las provincias. Al ofrecer equipos técnicamente avanzados pero más baratos y apoyado de un gran equipo de vendedores, la empresa rápidamente logró persuadir a los operadores locales para que compraran sus productos.


La firma repitió el truco en el extranjero. En Europa, por ejemplo, el gobierno ruso fue el primer cliente. Siguieron los contratos en Europa del Este, y los operadores con escasez de efectivo dieron la bienvenida a una empresa que cobraba un 25% menos que sus competidores. Además el milagro móvil en África podría no haber ocurrido tan rápidamente sin el equipo robusto y barato de Huawei.

Otra táctica que Ren Zhengfei copió de Mao es la educación ideológica. En los primeros años, hizo que sus empleados cantaran canciones revolucionarias. Incluso hoy, los miles de nuevos reclutas contratados cada año se someten a un curso de seis meses que incluye dos semanas de inducción cultural en el campus de Shenzhen y una pasantía en el campo, por ejemplo, ayudando a establecer estaciones base. Esto es cuando se supone que los nuevos trabajadores adquieren el "espíritu de lobo", esto genera sentido de pertenencia con la empresa.


En apenas 32 años, Huawei ha crecido hasta convertirse no sólo en una de las empresas más grandes del mundo, sino también en la primera marca global china según Interbrand, una consultora global especializada en el tema. En ese sentido, como una de las primeras, y pocas multinacionales chinas, Huawei forma parte de una nueva generación de compañías que están apuntando a escala global.

El campus de la firma se encuentra en Shenzhen, el “Silicon Valley” Chino. Las operaciones diarias de Huawei están a cargo de tres ejecutivos, cada uno de los cuales ocupa el puesto de CEO en forma rotativa cada seis meses. Zhengfei introdujo el estilo de liderazgo en la empresa de TI hace varios años, luego de observar la intrincada migración de aves. "Las aves migran en una formación en 'v' y la ingeniería muestra que la ave en el vértice tiene la carga más pesada". Argumenta que el sistema ayuda a evitar malas políticas ya que los trabajadores de una organización tienden a gravitar hacia el jefe, lo que crea cultos de personalidad.


Huawei es la tercera marca de teléfonos inteligentes más vendida en el mundo después de Apple y Samsung. Casi todos los dispositivos electrónicos de hoy en día tienen componentes fabricados por Huawei. La empresa hoy hace negocios en más de 170 países y cuenta con 180,000 empleados. La empresa domina el mercado de dispositivos móviles como enrutadores, banda ancha y dispositivos de red 4G en todos los países que opera y fue la primera empresa de TI en desplegar la red 5G. Para estimular la innovación, la empresa destina el 10% de sus ingresos anuales a la investigación y el desarrollo y posee más de 10,000 patentes.

Una pregunta que inquieta a muchos es ¿quién realmente controla a Huawei? y sigue siendo una pregunta sin respuesta. La firma dice que Ren posee solo el 1,42% de las acciones y que el resto está en manos de los empleados que son dueños de la sociedad de Huawei. Estos combinan sus intereses en un sindicato de accionistas que está dirigido por un comité elegido. Pero la empresa no revela mucho sobre este cuerpo, o quién se sienta en él. Algunos dicen que el poder reside en los miembros de la familia de Ren. Otros argumentan que en realidad es administrado por una "estructura en la sombra" del Partido Comunista.


Zhengfei cedió la propiedad de la firma a los empleados para garantizar su continuidad y atraer talento, explica Joe Kelly, vicepresidente de relaciones internacionales de medios de la compañía. Huawei es propiedad de 85,000 de sus empleados, lo que deja al fundador con cerca del 1.4% de participación, pero Zhengfei sigue siendo el fundador y el timonel de Huawei.

Ren Zhengfei ha logrado desarrollar su negocio en todo el mundo, en Asia, Europa, América Latina, África y Oriente Medio, pero no pudo conquistar el mercado de los Estados Unidos. La Agencia de Seguridad Nacional (NSA) se opuso al establecimiento de negocios por parte del líder chino debido a su pasado militar y dijo que la presencia de la compañía en su territorio podría representar un riesgo de espionaje cibernético por parte de los servicios de inteligencia chinos.

Una comisión del Congreso de Estados Unidos ha resuelto que un par de empresas de telecomunicaciones chinas, Huawei y ZTE Corp., representan una amenaza para la seguridad nacional. El panel de expertos recomienda que tanto a Huawei como ZTE se les prohíba fusionarse o adquirir otras empresas en EE.UU. Sus productos no deberían ser utilizados por oficinas o agencias gubernamentales.


Huawei y ZTE no reportaron diligentemente su vinculación con el gobierno y el ejército chino, como se les había exigido. En el pasado se ha cuestionado su papel en la recolección de información sensible de empresas y gobiernos extranjeros por parte de las autoridades chinas, una vinculación que la compañía se ha esforzado por desmentir una y otra vez. Tanto Huawei como ZTE fueron acusadas de que en sus equipos habían sido instalados sistemas que enviaban información a China, pero funcionarios de alto rango de ambas empresas rechazaron esas afirmaciones frente a los tribunales. La comisión del Congreso dice ahora que exempleados de Huawei han revelado que la empresa provee con tecnología a una entidad de élite que vendría a ser la unidad de "guerra cibernética" dentro del ejército chino.

Además, recordemos que su hija, Meng Wanzhou, que también es conocida como Sabrina o Cathy Meng y que actualmente es Directora de Finanzas de Huawei, fue arrestada en Canadá en diciembre del año pasado. Las autoridades estadounidenses temían que Meng estuviera involucrada con el encubrimiento de los vínculos de Huawei e Irán violando de esa forma las sanciones estadounidenses sobre dicho país. China respondió firmemente exigiendo a Estados Unidos que retire la orden de arresto. Su arresto provocó tensiones internacionales entre Estados Unidos y China, que han exigido su liberación.

Por último, Zhengfei es conocido en los círculos chinos por ser modesto. Una foto de él haciendo cola para tomar un taxi frente al aeropuerto Hongqiao de Shanghai con su equipaje se volvió viral. En estos tiempos de saturación informativa, es extraño que haya un director ejecutivo que no le hable a la prensa o haga apariciones públicas frecuentes. Pero el jefe y fundador de la compañía de telecomunicaciones más grande del mundo rara vez se deja ver. Los periodistas chinos dicen que es más fácil saber cosas del primer ministro de ese país que del jefe de Huawei, Ren Zhengfei.

Según la revista Forbes Ren Zhengfei está en el puesto 83 de las personas más ricas de China en el 2018 y en el puesto 1,215 de los multimillonarios a nivel global en el 2018. Forbes estima su riqueza en $3.4 mil millones de dólares. Según Ren Zhengfei, su misión es ayudar a China a desarrollar su propia tecnología de telecomunicaciones. Un dato curioso, la palabra Huawei puede recibir dos significados que pueden ser: "China puede" o "espléndido acto".


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