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  • Pedro F.

El gran corto de Bill Ackman en Herbalife


Desde el 2012, Bill Ackman ha prometido derrocar a Herbalife, la compañía de suplementos nutricionales, que él considera un esquema de pirámide.​

El multimillonario hedge fund manager nunca ha temido hacer grandes apuestas. En 1984, cuando era un joven del Horace Greeley High School en Chappaqua, New York; le hizo una apuesta a su padre por un monto de $2 000 dólares que era todo lo que tenía en ese entonces mientras era un estudiante de colegio de secundaria. ¿En qué consistía la apuesta? pues que él debía aprobar un examen, el S.A.T, y obtener un puntaje perfecto de 800. ¿El resultado? su padre canceló antes de tiempo la apuesta, de todas formas, Bill hubiera perdido, ya que obtuvo 780 en vez de 800 que dijo que obtendría.

33 años más tarde y a la cabeza de Pershing Square Capital, su fondo especulativo de más de $12.000 millones de dólares, se encuentra en plena batalla contra la compañía con sede en Los Ángeles, Herbalife Ltd. a la cual la califica como “fraude”, “esquema pirámide” o “una versión moderna del esquema Ponzi.” Para 2013, Bill ya había tomado una posición corta contra Herbalife por más de $1.000 millones de dólares. Sin embargo, Ackman ha tenido muchos fracasos en algunas inversiones, solo por mencionar algunas: Target, Borders Group, JCPenney, Gotham Golf, First Union Real Estate.

¿Cómo surgió la idea de hacer un short (un corto) en Herbalife?

Se dice que fue en el verano de 2011, cuando escuchó a Diane Schulman y Christine Richard hablando sobre Herbalife, pero ¿quiénes son estas dos personas para que Ackman actuase a base de lo que escuchó en esta conversación? pues, Christine Richard había trabajado como reportera en Bloomberg News y luego pasó a trabajar con Diane Schulman en Indago Group, una boutique de investigación de inversiones de gama alta quienes tienen como algunos clientes a grandes fondos de cobertura que pagan más de $ 10.000 dólares al mes, solamente por sus ideas exclusivas en temas de inversión.

Posteriormente, Bill, condujo la idea a dos de sus empleados con quienes se dedicaron a obtener toda la información posible del fundador de Herbalife, Mark Hughes. En febrero de 2012 Indago Group terminó el informe que describe el negocio de Herbalife y su sorprendente éxito y crecimiento asombroso. No obstante, las personas que elaboraron el informe concluyeron de la siguiente manera:

"Sería una impresionante historia de éxito si no estuviera basada en una mentira. Lejos de ser un ejemplo brillante de la beneficencia corporativa, Herbalife es una historia de increíble engaño. Es un esquema piramidal cuyos ingresos no provienen de las ventas minoristas de sus productos, como sostiene, sino del capital perdido por los inversores fallidos en su oportunidad de negocio. Nuestra investigación ha demostrado que mediante la manipulación y la tergiversación, Herbalife oculta su verdadero modelo de negocio de los distribuidores y del público inversionista. Herbalife no está vendiendo un "estilo de vida saludable" a través de suplementos nutricionales y productos de control de peso; está vendiendo un producto financiero altamente arriesgado: una inversión en la oportunidad de negocio de reclutar más distribuidores de Herbalife. La mercancía es poco más que un vehículo para vender la inversión financiera en el esquema de la pirámide."

La hora cero

El momento de la venta en corto (segundo trimestre del 2012) se da cuando Ackman fue alertado por Shane Dinnen, su empleado, de que en plena conferencia de inversiones de Herbailife, el presidente de la compañía, Des Walsh, estaba siendo bombardeado con preguntas incómodas y una de ellas fue, “¿qué porcentaje de las ventas de la compañía corresponde a los distribuidores, quienes deben comprar el producto cada mes, y qué porcentaje corresponde a los consumidores genuinos?” a lo que Des Walsh, el presidente de la compañía, dijo que no tenía "un porcentaje exacto", porque "no tenemos visibilidad a ese nivel de detalle." Al final de aquel día las acciones se

desplomarían de 70 dólares a 56 dólares por acción.

(Gráfico extraído de plataforma Thomson Reuters Eikon)

Durante la conferencia Ackman decidió jalar el gatillo y comenzó su operación en corto a través de Goldman Sachs. Su posición creció a más de 20 millones de acciones. Esta posición implica un elevado riesgo ya que los que se encuentran al otro lado (tomando posiciones largas) pueden orquestar una compra masiva y apretar ese corto que solo la posee una persona. Incluso Herbalife puede defenderse comprando sus propias acciones y retirarlas, reduciendo el número de acciones en circulación. (Desde fines de 2012 Herbalife ha comprado 4 millones de acciones a un costo aproximado de $ 150 millones de dólares.)

Al parecer, los esfuerzos para evitar la caída en el precio de Herbalife han venido dando frutos. Fortune hizo un cálculo para determinar las pérdidas potenciales de Ackman desde el momento en que hizo su apuesta a la actualidad. A partir de las estimaciones de que Ackman shorteó más de 20 millones de acciones de Herbalife y teniendo en cuenta los cambios en el precio de la acción, el cálculo se estima en $ 500 millones de dólares, incluyendo costos de mantenimiento, campañas de marketing en el esfuerzo por desacreditar a Herbalife como empresa, entre otros.

Ackman se caracteriza por entregar todo de él cuando se trata de una inversión y de su afán por comunicarlo al mundo y de hacerlo de una forma muy emocional (con el objetivo de mover el mercado a su favor.) En el 2016 se estrenó un documental que en la actualidad se encuentra disponible en Netflix con el nombre de “Betting on Zero” donde expone su posición frente a Herbalife intentando demostrar que es un fraude.

Solamente nos queda esperar y ver cómo termina esta batalla. Será la fuerza vendedora la que gane y le dé la razón (y unos cuanto millones de dólares como beneficio a Ackman) o será la fuerza compradora que le demuestre que siempre estuvo equivocado?

¿Y usted estimado inversionista? de qué lado está.

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